ETF Machinefabriek slaat de weg in van open innovatie

  • 13 juni 2013
  • -Reacties

Ruud Koppens, algemeen directeur ETF MachinefabriekETF Machinefabriek uit Nederweert is wereldwijd marktleider in de productie van zelfsturende voertuigen voor de amusementsindustrie, denk aan de karretjes die bijvoorbeeld door een spookhuis op een pretpark rijden. De vraag naar nieuwere en meer spannende belevenissen in het pretpark, heeft de innovatie bij ETF in een hogere versnelling gezet.

"Er is een stijgende vraag naar wagentjes die ook in een omgeving met special effects zoals mist en rook probleemloos hun weg vinden", vertelt algemeen directeur Ruud Koppens van ETF Machinefabriek, voorheen eigenlijk uitsluitend producent van machines voor de vloerbedekkingindustrie. "Kijkend naar de markt, besloten we ruim tien jaar geleden een tweede, compleet andere bedrijfspoot op te zetten om ons ondernemersrisico te spreiden. Na uitgebreid onderzoek rolde daar het ontwikkelen van voertuigen ('rides') voor de amusementsindustrie uit." En dat bleek een gelukkige keus: waar de omzet in vloerbedekking het afgelopen crisisjaar met 75 procent kelderde, was die nieuwe tak juist booming. "Inmiddels komt daar nagenoeg de helft van onze omzet vandaan. Het is een heel specialistische markt, met relatief weinig aanbieders."

Dutch Design Week

De sensoren die de branche nu gebruikt in zelfsturende wagentjes zien rook als een obstakel, waardoor ze onbedoeld stoppen. "Als marktleider willen we graag de eerste zijn die zo'n rookbestendig voertuig kan maken. Maar dan zullen we de huidige technologieën laser, ultrasone geluidsgolven en fotocellen moeten verbeteren of op zoek moeten gaan naar een heel nieuwe technologie." Toen Koppens vorig jaar uit persoonlijke interesse de Dutch Design Week in Eindhoven bezocht, viel zijn oog op een schaalmodel van de Technische Universiteit Eindhoven waarin zelfsturende sensortechnologie was toegepast.

Slimme allianties met kenniscentra

Uit de Innovatiescan bleek dat een ommezwaai raadzaam was; niet langer alles in eigen huis willen bedenken en ontwikkelen, maar voor bepaalde onderdelen van het bedrijfsproces slimme allianties met kenniscentra en andere bedrijven aangaan. Vervolgens werd contact opgenomen met Syntens, waar ze in het verleden al eens de hulp van hadden ingeroepen. Syntens-innovatieadviseur Wim Heldens: "Het gaat om het inzicht dat je bepaalde kennis niet in huis hebt en, nog belangrijker, ook niet in huis moet wíllen hebben, omdat het niet tot je core business behoort."

Nieuwe contacten

Samen met Wim Heldens ging ETF het gesprek aan met de TU Eindhoven om te onderzoeken of de technologie achter het schaalmodel iets voor hen zou kunnen betekenen. Dat bleek uiteindelijk niet het geval, maar het leidde wel tot een aanvraag voor stagiaires en afstudeerders die kunnen helpen bij het beantwoorden van de vraag 'welke beleving zoekt de markt nu precies en hoe kan ETF daar aan voldoen?' Ook verkennende gesprekken met de TU Delft en TNO volgden. Koppens: "Inmiddels hebben we zelf een laserscanner gevonden die in ieder geval al lagere rookconcentraties lijkt aan te kunnen en die gaan we nu verder testen."

Kennis-shoppen

Een ander interessant spoor is een mogelijke samenwerking met een sensorproducent die werkt op basis van radartechnologie. ''Syntens legde het contact en dat is ook hun grote meerwaarde: ze openen deuren waar je anders niet of moeilijk binnen komt en weten precies bij welke persoon je moet zijn in grote organisaties als universiteiten. Bovendien word je over de drempel heen geholpen om te gaan kennis-shoppen, iets wat kan indruisen tegen de natuur van de ondernemer, die liever zijn patenten en technische know how binnen de deur houdt. Maar in deze tijd is er maar één weg te gaan en dat is de weg van de open innovatie."

www.etf.nl

Tags: