Kandidaten

Skytree

Luchtreiniging en CO2-levering ineen

Logo SkytreeBroeikaseffect verminderen door CO2 uit de lucht te halen. Dat is ‘rocket science’. Skytree past ruimtevaarttechniek toe op aardse apparaten.

Jong geleerd
Had je Alexander Gunkel als jongetje al gekend, dan verbaast het je nu niet dat hij en het Skytree-team met zelf ontwikkelde apparaten een van de grootste mondiale problemen bestrijden. Geïnspireerd door zijn opa, die motoren voor motorfietsen ontwikkelde, kreeg Alex een passie voor allerlei soorten machines en voertuigen. In zijn kamertje in Frankfurt bouwde hij modelauto’s, -vliegtuigen en -schepen van Revell. Deze verkocht hij vervolgens op de lokale vlooienmarkt. Dit bezorgde hem – zoals hij het zelf noemt – ‘the mind of an engineer and the heart of an entrepreneur’.

Pitchfilm


Jongensdroom kwam uit
Logisch dus dat Alex Business Administration and Mechanical Engineering ging studeren, gevolgd door het Erasmus for Young Entrepreneurs Programme. De weg naar een traineeship bij…ESA, de Europese ruimteorganisatie in Noordwijk. Een jongensdroom!
‘Incredible. Ik werkte bij de inspecteur-generaal, Rudolf Schmidt, die verantwoordelijk was voor alle ruimteprojecten. Ik coördineerde projecten en kreeg zo een mooi algemeen beeld.’ Alex leerde er ruimtevaartkennis te vertalen naar toepassingen op aarde – iedereen kent de voorbeelden wel: de antiaanbaklaag in pannen en het klittenband.

Probleem wordt grondstof
Handig! Want hij zou in de Business Incubator van ESA Max Beaumont ontmoeten. Die ontwikkelde een systeem waarmee astronauten langer in de ruimte kunnen blijven, namelijk door CO2 uit de lucht te halen zodat je weer verse zuurstof hebt. Waarom zou die kennis ook niet voor aardse toepassingen geschikt zijn?, bedachten beiden. Op aarde is te veel CO2 in de lucht, waardoor het broeikaseffect optreedt met alle klimaatveranderingen tot gevolg.
‘Tegelijk is CO2 juist een grondstof’, zegt Alex, ‘om water te reinigen, voor groentekassen, en om in de toekomst nieuwe materialen te kunnen maken. Daarvoor wordt nu nog met fossiele brandstoffen CO2 geproduceerd en vervoerd, waardoor je nog meer CO2 krijgt. Ons idee maakt echter gebruik van de CO2 in de lucht. Die absorberen we uit de lucht, net zoals een boom.’

Alex, Max en marketeer Bardia Alaee richten zich met hun Skytree nu op kleine toepassingen van deze ruimtevaarttechniek: aquaria in huis, koolzuur voor frisdrank en stadskassen. ‘Het zijn telkens kleine hoeveelheden, maar bij elkaar heeft het grote impact’, legt Alex uit. ‘Bovendien is het een gat in de markt. Later willen we ons ook op grotere hoeveelheden CO2 richten. Bijvoorbeeld om lucht in gebouwen te zuiveren, voor waterzuiveringsinstallaties of om uiteindelijk biobrandstoffen uit CO2 te maken.’

Skytree
Rechts op de foto: Alexander Gunkel

LiveWIRE als motor
Skytree werkt met een licentiemodel in plaats van producten te maken en zelf te verkopen. Net als bij Intel is de technologie overal te integreren. Alex: ‘Dat biedt ons de vrijheid om allerlei verschillende toepassingen te doen. Dat werkt sneller. We ontwikkelen nu met een partner een CO2-oplossing voor huisaquaria die CO2 in huis direct hergebruikt in je aquarium. Ze vervangt de huidige CO2-cilinders. Hierdoor groeien waterplanten sneller en beter. Het product moet eind 2016 op de markt komen. We zijn dan het eerste bedrijf dat CO2 uit de lucht weet te commercialiseren.’

Skytree komt er wel, straalt Alex uit. Toch zou de LiveWIRE Award welkom zijn. ‘Natuurlijk hopen we op exposure, en daarmee uitzicht op nieuwe projecten. Ook kunnen we zo het uit de lucht halen van CO2 promoten. Maar belangrijker is de kennis van partners van LiveWIRE die ons kan helpen nieuwe toepassingen en partnerschappen te vinden.’

image description